2012年2月26日日曜日

アーモンドの花

桜は日本だけのものだと思っていたら、意外にもカリフォルニアにも桜のような花が咲いています。









この花、実は桜ではなくてアーモンドの花です。
アーモンドの花は、ご覧のように桜そっくりなんですが、梅と桜の中間のようなものだとか。桃の花に近いという人もいます。
アーモンドの花は大きく分けてピンク色の花の木と白い花の木があるのですが、確かに白いものは桜に近く、ピンクは紅梅に似ています。

咲く季節は2月から3月にかけて。日本ほど冬が寒くないことを考えれば、やはり咲く時期も梅と桜の中間のような時期です。

これが結構いろいろなところに咲いています。主要幹線道路の101沿いのあちらこちらにも咲いているので、この季節は通勤も心なしか晴れやかな気分になります。
どうしてこんなにアーモンドの木が多いのか、正確なことはわかりませんが、カリフォルニアは実はアーモンドの生産量が世界一なそうで、アーモンドの木に適した気候なのかもしれません。
(観賞用の桜の花の実が食用に適さないのと同じで、その辺に生えているアーモンドの花の実は恐らく食用にはならないと思います。)

さらに、アーモンドの花は桜と違って満開の時期も長く(2,3週間くらい)、梅に似た濃厚な香りがします。

これだけ桜に似た花、ある意味桜以上と思える花の木が、そこかしこに見られるので日本の桜はそれほど希少ではないのだなと思うようになりました。一方、逆にどうしても日本の桜の方がよいと思える点もいくつか気づきました。

  • ソメイヨシノの満開時の花びらの広がり方 (あのふわっとした華やかさはアーモンドの花にはない)
  • 桜の密集度 (日本はどこにでも桜並木がありますが、こちらではアーモンドの木が、そこまでまとまって植えられてることはありません。)
  • 花びらの散りよう (あのはかなげに散る桜の花びらは日本的なわびさびを感じさせますが、アーモンドの花はあまり散りません)
  • 満開の短さ (アーモンドの花は2,3週間咲き続けるのでありがたみは少ないです。やはり日本の桜が素晴らしいことの一つはあのパッと散るはかなさにあるってことなのでしょう。)


こうやって考えると、日本の桜の何よりの美点はあの期間の短さ、舞い散る花びらのはかなさにあるのだと分かってきます。

もっとも、日本で桜が人気になったのは平安後期からです。今、桜の代名詞となっている園芸種のソメイヨシノが開発されたのは意外に最近で、江戸時代です。
平安時代以前の文学には桜の記述などほとんどなく、当時は梅の花が愛でられていたので、桜を愛でるのは昔からの日本の伝統というわけではありません。

なお、カリフォルニアから遠く離れたワシントンDCには、有名なポトマック河畔の桜並木があります。こちらはアーモンドではなくて、明治時代に東京の荒川堤から送られた五色桜(ソメイヨシノに近い園芸種)、つまり本物の日本の桜と同じものです。

(初代大統領のワシントンが桜の木を切ってしまったというのはどうも創作のようです。そもそも当時、米国には桜はなかったはずです。)

このポトマック河畔の桜も見事なようなので、一度は見に行ってみたいものです。



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